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¬ŅEl combustible del futuro? El hidr√≥geno verde en la mira de Chile y el mundo

Publicado 15 Nov 2019
¬ŅEl combustible del futuro? El hidr√≥geno verde en la mira de Chile y el mundo

En el país se están levantando las primeras investigaciones para evaluar el potencial de este combustible, que puede ser producido separando las moléculas del agua a partir de energías renovables. Algunos países han comenzado a desarrollar un mercado para lo que podría ser la alternativa a los carburantes fósiles, tanto para la generación de electricidad como de calor.

Jap√≥n ha declarado p√ļblicamente que en el mediano plazo desea convertirse en "una econom√≠a del hidr√≥geno". En Alemania, se puso en funcionamiento el primer tren que funciona con pilas de combustibles que almacena este elemento qu√≠mico. Mientras, grandes fabricantes de autom√≥viles como Audi, Toyota y Hyundai est√°n fabricando veh√≠culos el√©ctricos que se impulsan con esta tecnolog√≠a.

El hidrógeno se está convirtiendo en el combustible de moda y candidato serio a ser una alternativa energética libre de emisiones en el mediano plazo.

"El hidrógeno verde ha comenzado a ganar protagonismo globalmente, principalmente por el interés de quienes lo ven como un vector energético que permitirá responder a las crecientes necesidades de energía limpia del planeta", explica Max Correa, director ejecutivo del Comité Solar e Innovación Energética de Corfo.

En Chile distintas entidades están apostando por el potencial que presenta el hidrógeno como combustible limpio.

"Se lo considera por muchos como el "eslabón perdido" que puede acelerar la transición energética hacia una sociedad libre de CO2", agrega el ejecutivo.

Pero, ¬Ņqu√© es el hidr√≥geno?, ¬ŅPor qu√© se dice que puede ser un combustible verde? Las respuestas ayudan a entender por qu√© en Chile distintas entidades est√°n apostando por su desarrollo.

Generación actual

El hidr√≥geno (H2) se obtiene a partir de la separaci√≥n de las mol√©culas que componen distintos compuestos qu√≠micos, como el agua, gas metano o gas natural el agua, a partir de un proceso qu√≠mico, el√©ctrico, t√©rmico o biol√≥gico, que utiliza alg√ļn tipo de energ√≠a.

En Chile, actualmente se produce hidr√≥geno a partir de combustibles f√≥siles como gas natural. Seg√ļn informaci√≥n entrega por el Comit√© Solar de Corfo, est√° destinado principalmente al uso en la industria qu√≠mica, para elaborar amoniaco para fertilizantes y explosivos; para generar metanol usado en la industria del pl√°stico y otras aplicaciones en refiner√≠as. Adem√°s, el H2 se utiliza en la fabricaci√≥n de vidrio, en la industria farmac√©utica y la alimentaria.

Al a√Īo, en el pa√≠s se producen 58 mil 500 toneladas de hidr√≥geno, de las cuales el 98% es utilizado por refiner√≠as y el resto para la fabricaci√≥n de vidrios y alimentos.
No obstante, como explica el director del Centro de Investigaciones en Energía Solar (SERC-Chile), Rodrigo Palma, el hidrógeno puede ser un combustible limpio: "existe una fuente infinita para fabricar hidrógeno usando como materia prima el agua. A través de un proceso llamado electrólisis se aplica corriente eléctrica para separar las moléculas de hidrógeno y oxígeno y si esa electricidad es producida por una fuente de energía limpia, como la solar se obtiene un hidrógeno considerado "verde"", afirma.

En el Centro de Investigaciones de Energía Solar, liderado por la Universidad de Chile y otras casas de estudios, se analizan las distintas potencialidades para transportar y exportar energía solar, a través de la generación de hidrógeno.

Al a√Īo, en el pa√≠s se producen 58 mil 500 toneladas de hidr√≥geno, de las cuales el 98% es utilizado por refiner√≠as y el resto para la fabricaci√≥n de vidrios y alimentos.
Es así como Palma aclara, "el hidrógeno no es una fuente energética, no existe un yacimiento donde explotarlo. Es un portador de energía, siempre se encuentra asociado a otro material, por eso se le dice "vector"".

Combustible verde

La inmensa fuente de energía solar que presenta el Desierto de Atacama y la masificación y caída de los precios- de las tecnologías que permiten su generación, podrían convertir a Chile en un "actor relevante" en la producción y exportación de hidrógeno verde, dicen los expertos.

"Chile tiene la oportunidad √ļnica de transformarse en un actor relevante a nivel global en la producci√≥n de hidr√≥geno verde, y como exportador levantar un mercado que potencialmente podr√≠a llegar a alcanzar al 2030 los 8.000 millones de d√≥lares en exportaciones", dice el ejecutivo del Comit√© Solar de Corfo, Max Correa.

De hecho, seg√ļn la entidad, Chile puede producir hidr√≥geno a menos de 1,5 USD/kg, "siendo hoy el √ļnico pa√≠s en el mundo que podr√≠a alcanzar este precio".

Por esto, el Comité Solar realizó una propuesta de posibles usos para este portador energético verde. Entre ellos, como combustible para vehículos mineros; como respaldo al suministro de energía para antenas de celulares, para el suministro de calor en procesos industriales, e incluso para la elaboración de redes de calefacción.

Además, complementa el director del SERC-Chile, Rodrigo Palma, "con hidrógeno se podría reemplazar otros combustibles para generar calor que permita solucionar las necesidades de calefacción en los hogares, o almacenarse en celdas de combustibles (fuel cells) ayudar a generar electricidad para los vehículos eléctricos".

Al respecto, Ra√ļl Riveros, experto de la Agencia de Sostenibilidad Energ√©tica, explica que "m√°s que considerar al hidr√≥geno verde como una competencia de la movilidad el√©ctrica, pueden ser un complemento. Las celdas de combustible donde se almacena este elemento qu√≠mico permiten generar electricidad, por tanto, dar mayor autonom√≠a a esos veh√≠culos".

"Más que considerar al hidrógeno verde como una competencia de la movilidad eléctrica, pueden ser un complemento".

"Entonces, por ejemplo, se podría tener un sistema de transporte compuesto por vehículos eléctricos que se cargan en la red eléctrica que circulen dentro de la ciudad y buses eléctricos que también funcionen con pilas de combustible para viajes interurbanos", agrega Riveros.

El experto es parte de uno de los programas de investigación que busca definir potenciales usos del hidrógeno en el país y que son apoyados por Corfo. Se trata de un Consorcio Tecnológico liderado por la U. Técnica Federico Santa María, y donde participa la Agencia de Sostenibilidad Energética y otras entidades.

El objetivo de esta asociación es desarrollar celdas de combustible que almacenen hidrógeno para flotas de maquinaria minera que se impulsan con electricidad.

Seg√ļn explica Riveros, adem√°s el dise√Īo de las celdas, la bater√≠a que almacena la electricidad, tambi√©n se est√° ideando un nuevo tren motriz de estos veh√≠culos que permita incorporar todos estos elementos.

Desafíos para Chile

Para explotar las posibilidades que entregan las condiciones naturales de Chile para la producción de hidrógeno verde es necesario soslayar primero, dicen los expertos, algunos desafíos importantes.

Ra√ļl Riveros, de la Agencia de Sostenibilidad Energ√©tica, pone el √©nfasis en la falta de un marco normativo en el pa√≠s para ordenar los procesos de producci√≥n, aplicaci√≥n y exportaci√≥n del hidr√≥geno verde.

"El crecimiento de un mercado del hidr√≥geno en Chile est√° limitado por la falta de regulaci√≥n. Si el pa√≠s puede avanzar r√°pidamente en establecer las normas propicias, tal vez en unos cinco a√Īos podamos ver un uso masificado de √©ste", puntualiza.

Por otro lado, opina Rodrigo Palma, "hay muy pocos programas pilotos para estudiar aplicaciones que permitan masificar la tecnología y reducir costos, por lo que se deben involucrar más iniciativas privadas y más consorcios de investigación como los que está haciendo Corfo", dice Rodrigo Palma.

El experto agrega que tambi√©n se deben realizar iniciativas para probar formas de almacenamiento del hidr√≥geno y de potenciales usos en transporte.  Adem√°s, indica, faltan crear nuevos modelos de negocios y soluciones de financiamiento en la banca.

Fuente: La Tercera, Autor: Karen Gonz√°lez T.

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